Viajes a la Antártida

Viajar a la Antártida

  LA ANTÁRTIDA

La Antártida, gracias a su ubicación austral y la dureza del clima, nos propone paisajes difíciles de encontrar en otros lugares del mundo. Antártida, helado continente, es uno de los pocos lugares del planeta que aún no han sido explotados por el hombre.
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Vida en la Antártida

Hasta hace unos 55 millones de años la mayor parte de la Antártida se ubicaba (por la deriva continental) en latitudes menos elevadas (en este caso, más al norte) y por ende más cálidas, esto y merced a una inclinación menor que la actual del eje de la Tierra facilitó que este extenso territorio se encontrara cubierto por densas forestas. Los primeros registros actualmente conocidos (julio de 2008) de plantas en el continente antártico datan de hace unos 400 millones de años (período Devónico). Luego durante el Paleozoico proliferaron bosques de helechos arborescentes llamados glossopteridales. El Mesozoico se caracterizó por la presencia de helechos Dicroidium, en el Cretácico aparecieron plantas con flores (Angiospermas). Durante el Cenozoico y hace unos 60 millones de años cuando aún el actual continente antártico estaba unido a Gondwana abundaron bosques de gigantescos árboles (principalmente fagáceas caducifolias) y helechos arborescentes entre los cuales proliferaba una fauna de monotremas, marsupiales, y reptiles "primitivos" de la familia de la tuátara (Sphenodontidaes). El paisaje habría sido muy semejante al actual del sur de la Tierra del Fuego, Tasmania y Nueva Zelanda. Hace unos 37 millones de años cuando la Antártida comenzó a quedar gradualmente cubierta por hielos.

Flora y fauna

Existen sólo unas pocas especies de flora, principalmente compuesta por líquenes, musgos y algas, que se encuentran en pequeñas áreas sin hielo.
No existen animales vertebrados terrestres que habiten la Antártida. Sin embargo, en las aguas adyacentes existe una gran cantidad de vida animal y una rica fauna marina que le sirve de alimento. Es frecuente ver ballenas, focas, numerosas aves y por supuesto pingüinos aunque la fauna es muy escasa en el continente propiamente dicho, pero abunda en el océano que lo rodea merced a que las aguas frías (si no están demasiado tiempo bajo el punto de congelación, es decir bajo los 0° C) son muy propicias para la existencia de gran cantidad de fauna marina. El leopardo marino, las focas y los pingüinos son ejemplos de la fauna en la Antártida. En la Península Antártica, y también en las islas subantárticas, se encuentran las skúas, aves rapaces pertenecientes a dos especies distintas, el escúa grande o marrón y el escúa antártico predadores de peces y de otras aves (por ejemplo cazan petreles).
Las demás especies, como focas, aves y otros tipos de pingüinos, sólo ocupan la zona costera que se descubre de hielo en el verano, a veces en forma de grandes colonias, de varios miles de ejemplares, pero cuando empieza el invierno migran con el casquete de hielo que se forma al congelarse el mar adyacente al continente.
El único representante de la fauna que pasa el invierno antártico sobre el hielo es el mayor de los pingüinos, pingüino emperador, cuyos machos se quedan incubando el huevo puesto por la hembra, que vuelve al océano.

El krill

Entre las especies que viven en el Océano Antártico, destaca el krill, un pequeño crustáceo de 4 cm de largo que es la base de la cadena ecológica antártica y la fuente alimenticia de casi todas las demás especies (focas, ballenas, aves, pingüinos, etc). La abundancia de krill y su posible explotación como fuente alimenticia para la humanidad ha sido un tema de frecuente controversia en la comunidad científica. Ciertos resultados indicarían que la abundancia de este crustáceo es tal que podría explotarse sin poner en peligro la fauna antártica, pero otros especialistas opinan lo contrario.

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